Un gasto enorme, unas muertes casi sin precedentes: Las estadísticas surrealistas del año COVID

El esfuerzo de EE.UU. en la Segunda Guerra Mundial se salió de lo normal. Eso fue más barato y menos mortal para los estadounidenses que esta pandemia.

El esfuerzo de EE.UU. en la Segunda Guerra Mundial se salió de lo normal. Las batallas se extendieron por tres continentes y cuatro años, 16 millones de personas sirvieron de uniforme y el gobierno empujó las palancas de la economía con toda su fuerza para derrotar a la Alemania nazi y al Japón imperial.

Todo eso fue más barato para los contribuyentes estadounidenses que esta pandemia.

Los pagos federales de 1.400 dólares que van a parar a las cuentas bancarias de millones de personas no son más que una parte de un paquete de ayuda de casi 2 billones de dólares que se convirtió en ley la semana pasada. Con ello, Estados Unidos ha gastado o se ha comprometido a gastar casi 6 billones de dólares para aplastar el coronavirus, recuperarse económicamente y dar un mordisco a la pobreza infantil.

En un año, el gasto se ha hecho a gran velocidad en una capital conocida por sus atascos, discusiones y ahora un episodio de insurrección violenta.

Durante un año, los estadounidenses se han enfrentado a cifras que van más allá de la comprensión ordinaria: unos 30 millones de infectados, más de medio millón de muertos, millones de puestos de trabajo perdidos, enormes sumas de dinero chapoteando en los conductos del gobierno para tratar de arreglar las cosas.

¿Hasta dónde puedes contar? Una tras otra, esa puede ser la pregunta retórica de estos tiempos de COVID-19.

En su día, el ataque a Pearl Harbor fue el marcador moderno del trauma nacional. Alrededor de 2.400 estadounidenses murieron en el asalto a la base naval de Hawái que llevó a Estados Unidos a la guerra del Pacífico. Los casi 3.000 muertos de los ataques terroristas del 11 de septiembre de 2001 se convirtieron en el nuevo punto de comparación a medida que aumentaban los estragos del COVID-19.

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Los Estados Unidos alcanzaron un total de 3.000 muertes COVID-19 incluso antes de que terminara marzo de 2020. En diciembre, el país estaba experimentando el peaje del 11 de septiembre día tras día. En ese tiempo, el COVID-19 estaba matando a más estadounidenses que cualquier otra enfermedad, cualquier otra causa individual.

“El COVID-19 es ahora la principal causa de muerte, superando a las enfermedades cardíacas”, dijo el 10 de diciembre el Dr. Robert Redfield, entonces director de los Centros de Enfermedades y Prevención. De cara a las próximas semanas, dijo que “va a ser el momento más difícil en la historia de la salud pública de esta nación.”

Así fue, incluso con el lanzamiento de la vacuna cinco días después.

Con las muertes que ahora se moderan -de modo que el número de víctimas del 11 de septiembre se acumula cada pocos días-, el número de muertos de Estados Unidos ha superado ya los 530.000, lo que supera las muertes en combate de todas las guerras del siglo pasado.

Un nuevo marcador se avecina: los aproximadamente 675.000 estadounidenses que murieron en la pandemia de 1918-19, mal llamada gripe española.

Es posible que no se alcance ese hito, si se evitan los peores escenarios. Sin embargo, esto está claro: Estados Unidos ha recibido un golpe proporcionalmente peor en esta pandemia.

Los Estados Unidos han experimentado 1 de cada 5 muertes en todo el mundo, en comparación con 1 de cada 75 muertes en todo el mundo según las estimaciones aproximadas de la pandemia de hace un siglo.

El juego de las culpas está en marcha, exacerbado por el historial de un presidente, Donald Trump, que rara vez reconoció la gravedad de la crisis y la distorsionó rutinariamente. En marzo de 2020 dijo a los estadounidenses que el país estaría “listo para la Pascua” y declaró, en la cúspide de las infecciones, que Estados Unidos estaba “dando la última vuelta” al virus.

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“Fuimos golpeados por un virus que fue recibido con silencio y se extendió sin control”, dijo el presidente Joe Biden en su discurso en horario de máxima audiencia el jueves. “Negaciones durante días, semanas y luego meses”.

Pero mientras Trump persistía en el sol, también abría las arcas en el desarrollo de vacunas y la ayuda a las pandemias, respaldando 4 billones de dólares en ayuda, equivalente al 20% de la economía estadounidense.

Y ha conseguido un esfuerzo que suena a Guerra de las Galaxias y que hace honor a la hipérbole de su nombre. Con el habitual retraso de años en la elaboración de una vacuna, la autorización para lanzar dos vacunas -ahora tres- resultó ser una especie de Operación Warp Speed.

Al llamativo éxito de la administración Trump en el respaldo a la invención de vacunas contra el coronavirus mediante el gasto directo o los compromisos de compra anticipada, le ha seguido el incipiente éxito de la administración Biden en el impulso a la producción y suministro de esas vacunas.

En este continuo Trump-Biden, las vacunas han pasado de 48.757 el primer día, el 15 de diciembre, a una media de entre 1,5 y 2 millones al día la primera semana de marzo, lo que hace esperar que se pueda superar el persistente cuello de botella y la escasez de vacunas. Se han administrado más de 100 millones de dosis; 35 millones de personas han sido totalmente vacunadas.

La factura de todo ello es estratosférica.

Ya en febrero de 2020, cuando los mercados financieros mostraron la tensión de la pandemia y los precios del petróleo empezaron a caer, muchos economistas empezaron a predecir que el gobierno de Estados Unidos necesitaría pedir préstamos por sumas inimaginables para las generaciones anteriores.

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Eso es la realidad.

El paquete de 1,9 billones de dólares de Biden se suma a otros cinco del año pasado, por un valor total de casi 6 billones de dólares. Eso es alrededor de 1 billón de dólares más que los gastos militares de Estados Unidos en la Segunda Guerra Mundial, todo en dólares de hoy. Es más que todo el presupuesto del gobierno de hace dos años, 4,4 billones de dólares.

Alrededor de dos tercios del dinero del plan de Biden se gastarán en un año, una fuerte infusión que tiene a algunos economistas preocupados por la inflación.

¿Cómo puede Estados Unidos permitirse esto?

Al menos por ahora, la deuda es barata.

El coste del servicio de la deuda el año pasado fue de sólo el 1,6% del producto interior bruto, una ganga en comparación con la década de 1990, cuando la deuda total era mucho menor. En aquella época, el gobierno federal gastaba alrededor del 3% del PIB en costes netos de intereses.

Una ganga, por supuesto, es relativa. La deuda es históricamente alta, con un aumento del 130% en 10 años, incluso antes del último paquete de medidas de alivio, una carga que se hace manejable gracias a unos tipos de interés históricamente bajos.

Y seguro que vienen con 12 ceros. Ahora es un mundo de trillones.

Los periodistas de Associated Press Alan Fram y Josh Boak contribuyeron a este informe

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