COVID preparó a la Autoridad Portuaria para los retrasos causados por un barco atascado en el Canal de Suez

Se espera que el buque portacontenedores atascado que paralizó el tráfico marítimo mundial en el Canal de Suez durante casi una semana cause dolores de cabeza en los puertos de Nueva York y Nueva Jersey en las próximas semanas.

Pero al menos los problemas no serán tan graves como los causados por la pandemia de la pasada primavera, dijo el lunes un funcionario de la Autoridad Portuaria.

El bloqueo de una de las rutas comerciales más vitales del mundo por el masivo Ever Given -que comenzó el pasado martes y terminó el lunes- provocó que 11 buques de carga con destino a Nueva York y Nueva Jersey sufrieran retrasos de hasta dos semanas, dijo Beth Rooney, subdirectora de la Autoridad Portuaria que supervisa los seis puertos marítimos de la agencia donde atracan los portacontenedores.

Casi la mitad de la carga que acaba en esos puertos viaja a través del Canal de Suez. El fiasco significa que alrededor del 10% de la carga enviada a la zona de Nueva York-Nueva Jersey se retrasará durante el próximo mes y dará lugar a un volumen superior al habitual, dijo Rooney.

Pero eso es mínimo comparado con el impacto que la pandemia de COVID-19 tuvo en el transporte de contenedores la primavera pasada, cuando la fabricación se detuvo temporalmente en algunas partes del mundo. Entre marzo y junio de 2020, se cancelaron 69 viajes de portacontenedores programados para llegar a los puertos de la Autoridad Portuaria, dijo Rooney.

“Cuando la fabricación se detuvo en todo el mundo durante varios meses, vimos estantes vacíos”, dijo Rooney. “En este caso estamos hablando de un 10% de la carga mensual que se va a retrasar unos 10 días”.

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Cuando las compañías navieras empezaron a ponerse al día el pasado verano, Rooney dijo que su equipo se aseguró de que estaban preparados para las prisas. La Autoridad Portuaria colaboró con las empresas de transporte para contratar a más personal que ayudara a sacar la carga de los puertos con mayor rapidez, y alertó a los distribuidores sobre el espacio de los almacenes vacíos donde se podía guardar el exceso de contenedores hasta que estuvieran listos para ser recogidos.

“Todo lo que se puso en marcha para el COVID sigue siendo útil”, dijo Rooney, y añadió que la carga ha estado llegando a los puertos de Nueva York y Nueva Jersey a un ritmo “rápido y furioso”: un 7% más en febrero en comparación con el mismo mes de 2019, un año antes de la pandemia, según muestran los datos de la Autoridad Portuaria.

Aun así, Rooney dijo que la Autoridad Portuaria -y las cadenas de suministro mundiales- tuvieron suerte de que los equipos de salvamento, los remolcadores y la subida de las mareas pudieran liberar el Ever Given, de un cuarto de milla de largo, de las orillas del Canal de Suez, una estrecha vía fluvial de 120 millas en Egipto que conecta el Mediterráneo con el Mar Rojo.

Algunos buques portacontenedores con destino a Nueva York y Nueva Jersey cambiaron de ruta alrededor del Cabo de Buena Esperanza, en el extremo sur de África, en lugar de esperar a que se abriera de nuevo el Suez.

Esos barcos acabarán llegando a aguas de Nueva York incluso más tarde que los que esperaron a que el Ever Given fuera liberado, dijo Rooney. Si el barco hubiera tardado semanas en ser reflotado -como especularon algunos expertos la semana pasada- podría haber sido devastador para la economía estadounidense.

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“Podría haber afectado a todo lo que se pueda imaginar”, dijo Rooney. “Alrededor del 95% de los bienes de consumo en EE.UU. llegan a través de un barco fuera del país”.

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