Los gastos de campaña del senador estatal de Nueva York Brian Benjamin suscitan dudas sobre su idoneidad

El senador del estado de Nueva York, Brian Benjamin, utilizó dinero de su cuenta de campaña en el Senado para pagar “servicios a los constituyentes” en un club de jazz de Harlem casi al mismo tiempo que él y su esposa celebraban allí su boda, lo que suscita dudas sobre si el legislador de la zona alta puede haber abusado de las normas de financiación de la campaña.

Los registros estatales muestran que la cuenta de la campaña “Benjamin for New York” quemó 6.693 dólares en Minton’s Playhouse el 9 de octubre y el 16 de octubre de 2018.

El 14 de octubre de ese año, Benjamin publicó en Instagram desde Minton’s sobre el “increíble tiempo” que pasó en la celebración de su boda, que contó con un quién es quién de los actores políticos.

Una publicación compartida por Brian Benjamin (@nysenbenjamin)

“Tan feliz de tener al ex alcalde Dinkins, a la que pronto será líder de la mayoría del Senado, Andrea Stewart-Cousins, una increíble bendición de mi pastor Michael Walrond Jr. y tantos funcionarios electos”, escribió en el post. “¡Me gustaría agradecer especialmente a la Dra. Hazel Dukes y al presidente del Partido de Manhattan, Keith Wright, por ser unos magníficos coanfitriones!”.

Benjamin se presenta como candidato a interventor municipal, un puesto que implica la supervisión de las finanzas de la ciudad y sus fondos de pensiones. Desde que anunció su candidatura, se ha enfrentado a las críticas por formar parte del consejo de administración de una empresa dirigida por un turbio ejecutivo de Wall Street, puesto que abandonó después de que se publicara en el Daily News.

Su campaña también devolvió más de una docena de contribuciones después de que las personas que figuraban como donantes afirmaran que nunca le habían dado nada. Y ahora, sus gastos de campaña anteriores están levantando ampollas entre los observadores políticos, y al menos un experto en ética ha llegado a calificarlos de posible violación de las normas de financiación de las campañas.

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David Grandeau, un conocido consultor de ética y ex jefe de la Comisión de Cabildeo del Estado de Nueva York, dijo que el gasto en el evento de Minton es problemático, especialmente para alguien que busca el puesto de contralor de la ciudad.

“¿Vas a ponerlo a cargo de las finanzas de la ciudad de Nueva York? Sí, tiene sentido”, dijo Grandeau, añadiendo que este tipo de actividades suelen ser un indicador de la corrupción en el futuro.

“Cuando se abusa de la cuenta de la campaña, eso es una droga de entrada a más corrupción política”, dijo.

Rachael Fauss, analista de investigación del grupo de buen gobierno Reinvent Albany, sugirió que el patrón de gasto de Benjamin justifica un mayor escrutinio.

“Como principio básico, se supone que los fondos de la campaña no pueden utilizarse para fines personales a menos que estén relacionados con la campaña”, dijo. “Esto ciertamente plantea preguntas sobre si sus gastos están todos relacionados con la campaña”.

La portavoz de la campaña de Benjamin, Marissa Coscia, sostiene que “no hubo nada inapropiado o inusual en ninguno de estos gastos”.

“La fiesta en Minton’s fue un acto de agradecimiento y movilización de los simpatizantes en un año electoral, similar a los actos habituales que los funcionarios electos celebran en torno a los cumpleaños”, dijo. “El objetivo era mostrar la gratitud a los partidarios que habían trabajado muy duro en nombre de Brian en los últimos años, y para algunos de los asistentes, para mantenerlos motivados como Brian les pidió que ayudaran a hacer [sacar el voto] para voltear el Senado estatal ese noviembre.”

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Los casi 7.000 dólares en gastos en Minton’s que figuran en la declaración de financiación de la campaña de Benjamin se atribuyen a “CONSV”, o servicios a los electores. Según la guía de financiación de campañas de la Junta Electoral del Estado, el dinero gastado en servicios a los electores “sólo puede ser utilizado por un titular de un cargo político para servir mejor a los electores o para servir mejor al cargo.”

Otros invitados a la fiesta de la boda son el senador estatal Zellnor Myrie, los miembros de la Asamblea Diana Richardson e Inez Dickens y el concejal Bill Perkins. Parece que también asistió la vicegobernadora Kathy Hochul.

Benjamin y su esposa, Cathleen McCadden, una antigua empleada de Wright cuando éste era asambleísta, parecen haberse casado un par de semanas antes de la fiesta de Minton’s, el 29 de septiembre en Williamsburg, Va. En su registro de boda en línea, que está fechado el 14 de octubre de 2018 -el mismo día que el evento de Minton’s- la pareja solicita regalos en efectivo para “comenzar nuestras vidas juntos.”

A pesar de ello, Coscia señaló que “no se recogieron donaciones de ningún tipo en relación con el evento de Minton’s”.

El gasto de Minton no es el único que plantea dudas sobre el uso de los fondos de campaña de Benjamin.

Varios días después de la boda de la pareja en 2018, los registros de la campaña enumeran varios gastos separados con fecha del 31 de octubre por un total de más de 3.000 dólares para las aerolíneas Delta. Según Coscia, eso fue para enviar voluntarios a Georgia para hacer campaña por Stacey Abrams, que en ese momento era candidata a gobernadora, y la representante Lucy McBath.

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Los registros estatales muestran que su campaña también gastó más de 1.200 dólares en un taller de chapa y pintura de Norfolk, Virginia, el 8 de junio del año pasado, apenas unos días después del funeral de su suegro en la cercana Portsmouth, según los registros estatales y un obituario.

El mismo día que se grabó el gasto, Benjamin publicó un vídeo en Instagram en el que aparecía marchando por la reforma policial en Harlem tras la muerte de George Floyd.

Coscia afirmó que las reparaciones en Virginia fueron por un accidente ocurrido antes en Nueva York, pero dijo que no se presentó ningún informe policial y que Benjamin “no estaba presente cuando el vehículo fue golpeado.”

“El vehículo del senador fue golpeado por detrás cuando se dirigía a Albany semanas antes. Mientras estaba en Virginia para estar con sus familiares mayores, lo hizo arreglar por un mecánico que le ofreció un buen precio”, dijo. “El senador es el que hizo este cargo, luego condujo a Nueva York”.

Desde 2016, Benjamín también ha acumulado más de 20.000 dólares en gastos unitarios y aproximadamente 1.000 dólares en una gasolinera Shell en Providence, R.I.

Es fideicomisario de la Corporación de la Universidad de Brown desde 2015 -al menos dos fechas de reuniones de esa entidad parecen coincidir con el momento de los gastos de la gasolinera-, pero no está del todo claro cómo los viajes a Providence están relacionados con su campaña o su trabajo como senador estatal.

Coscia sostuvo que el “perfil político de Benjamin en temas de educación y gestión se ve favorecido por su afiliación pública a la universidad”.

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