Arizona sorprende a la favorita UConn y llega al partido por el título de la NCAA

SAN ANTONIO – Aari McDonald anotó 26 puntos y lideró un esfuerzo defensivo asfixiante para Arizona, ya que los Wildcats vencieron a UConn 69-59 el viernes por la noche para avanzar al juego de campeonato del Torneo NCAA femenino por primera vez en la historia de la escuela.

Los Wildcats nunca se quedaron atrás contra los favoritos y legendarios Huskies, que han llegado a la Final Four 13 veces consecutivas, pero no han llegado al juego del campeonato desde 2016, cuando UConn ganó su 11º título.

Arizona mantuvo a UConn en un mínimo de puntos de la temporada, pero aún así tuvo que aguantar después de ir ganando por 14 a finales del tercer cuarto cuando los Huskies hicieron un último esfuerzo. En el último momento, McDonald lanzó el balón al aire y fue acosada por sus compañeras de equipo cerca del centro de la cancha. Compartió un largo abrazo con la entrenadora Adia Barnes, que fue jugadora de la escuela a finales de la década de 1990.

La victoria convirtió a Barnes en la primera entrenadora que lleva a su alma mater al partido del campeonato desde que Sonja Hogg guió a Louisiana Tech al primer título de la NCAA en 1982 y fue subcampeona en 1983.

Arizona (21-5) se enfrentará a Stanford por el título el domingo por la noche en una final de la Pac-12.

“Simplemente creíamos”, dijo McDonald. “Fue esa garra. No queríamos volver a casa una vez más, y lo estamos demostrando”.

Como ha hecho a lo largo del torneo, McDonald lo hizo todo para las Wildcats con sus lanzamientos, sus tiros de larga distancia y una intensidad defensiva que mantuvo a raya a la estrella de UConn, Paige Bueckers, durante largos tramos.

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Bueckers, jugadora del año de The Associated Press, terminó con 18 puntos y su tiro de 3 puntos a falta de 1:23 hizo que UConn se acercara a 60-55 en los dos últimos minutos antes de que Arizona cerrara la victoria con tiros libres. Christyn Williams lideró a UConn (28-2) con 20 puntos antes de cometer una falta.

Los dos programas ya se habían enfrentado una vez en el torneo, en 1998, cuando Barnes era el base de los Wildcats. La UConn ganó ese partido y ahora son Barnes y Arizona los que dan el siguiente gran paso hacia un campeonato.

Nadie pensó que ganaríamos, nadie pensó que estaríamos aquí. No nos importa. Creíamos en los demás. Creíamos, nuestro equipo creía.

La UConn, que no tiene seniors en la alineación, comenzó lento mientras los Huskies parecían tentativos en el papel de favoritos. McDonald y los Wildcats parecían preparados para su momento después de quedar fuera del vídeo promocional de la Final Four de la NCAA en Twitter, en el que aparecían los otros tres equipos pero no ellos.

UConn tuvo cuatro pérdidas de balón al principio y falló sus cinco primeros tiros antes de que Bueckers hiciera un tiro de 3 puntos para asentar la ofensiva, aunque fuera temporalmente. McDonald, abrió el partido con un tiro de 3 puntos, hizo otro dos minutos más tarde, y anotó ocho mientras los Wildcats lideraban 16-10 después del primer cuarto.

McDonald anotó otros dos tiros de larga distancia en el segundo cuarto y los Wildcats llegaron al descanso con una ventaja de 32-22. Bueckers tuvo problemas para encestar y terminó la mitad con sólo cuatro tiros y tres puntos.

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McDonald se enfrió en el tercero con sólo dos puntos en dos tiros libres. Aún así, Arizona estiró brevemente su ventaja hasta el 48-34 antes de que UConn consiguiera una canasta de 3 puntos de Evina Westbrook para ayudar a los Huskies a acercarse de nuevo a nueve al comienzo del cuarto.

UConn tuvo nueve pérdidas de balón en la primera mitad y sólo ocho tiros de campo realizados. El déficit de 10 puntos en el descanso fue el mayor en el Torneo de la NCAA desde 2007, cuando las Huskies perdieron en la Elite Eight por 23 ante LSU. Cuando Helena Pueyo, de Arizona, hizo un salto en el tercero para poner a las Wildcats 14 arriba, fue el mayor déficit de UConn esta temporada.

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